10-08-09

Koninklijk Engeland

banner England 4

 

Maandag 18 mei 2009 (1)

 

We hebben een vroege trein voor de Eurotunnel geboekt want dat scheelt een stuk in de prijs. We moeten al om 7 uur ’s ochtends in Calais zijn en zodoende moeten we al om 5 uur thuis vertrekken. Dat is niet echt een probleem voor ons want voor een vakantie staan we graag vroeg op. Het weer is niet te best, maar het regent alvast niet. We komen mooi op tijd aan en kunnen meteen inchecken (dat gaat volledig elektronisch tegenwoordig). Om 7.20 uur trekt de trein zich op gang en tegen 140 kilometer per uur denderen we onder de Noordzee door, recht naar Folkestone. Het is een comfortabele manier van reizen, ook al mag je je auto niet uit. Het is alsof je in een parkeergarage staat want je voelt de beweging van de trein nauwelijks. Na amper een halfuurtje komen we de tunnel uit en om 6.55 uur (door het tijdsverschil hebben we een uur gewonnen) rijden we de trein al uit en bevinden we ons op Brits grondgebied. Het is natuurlijk in het begin wat opletten om links te rijden, maar ik voel goed dat ik dat eerder al gedaan heb en ik ben dan ook heel snel aangepast.  


We hebben vandaag een 250 kilometer af te leggen naar Cheltenham, hoofdstad van de Cotswolds en onze eerste verblijfplaats. Ruim de tijd dus om eventueel nog een ommetje te maken. We hebben echter niets gepland en zullen wel zien hoe ver we deze middag al gevorderd zijn. Langs de M20 en M25 rijden we via Maidstone en Sevenaoks (het Engelse Zeveneken…) richting Londen en het schiet zeer goed op want het verkeer is niet al te druk. Aangezien er uiteindelijk op een autosnelweg weinig te zien is, besluiten we ter hoogte van Reigate toch maar de M25 te verlaten en verder te rijden langs secundaire wegen. Ook hier is niet zo veel te beleven, maar we komen toch meer in de Engelse sfeer. Het is intussen de tijd dat mensen naar hun werk en kinderen naar school vertrekken en in elk dorp zitten we in de ochtenddrukte. In Chobham stappen we even uit om de benen te strekken en in Blubecker’s Restaurant een koffietje te drinken met croissant. Het is nog maar 11 uur en we bestuderen snel even de kaart op zoek naar een interessante omweg. Mijn oog valt op Ascot en Windsor, twee beroemde koninklijke locaties die niet zo ver uit de buurt liggen. Er is voldoende tijd en we besluiten daar een kijkje te gaan nemen.  


Als we Ascot naderen, komen we in een groene residentiële zone terecht waar achter lange oprijlanen en dichte begroeiing grote chique Cotswolds 1villa’s schuilgaan. In de verte doemt het silhouet op van een immens gebouw: de tribunes van de Race Course waar jaarlijks de beroemde Royal Ascot Races plaats hebben waarbij er meer belangstelling is voor de heren en dames rond de renbaan dan voor de races zelf. Het is hier dat er telkens een soort wedijver is om wie de grootste en meest extravagante hoed draagt. Behalve de koninklijke familie zelf verzamelt hier dé Engelse high society en het is vooral een kwestie van gezien te worden. Dat niet iedereen hier op zijn plaats is bewijzen de toegangsprijzen die rond de 60£ per dag liggen en ook de strikte dress code: Ladies with a Grandstand Admission ticket are required to dress in a manner appropriate to a smart occasion. Many wear hats although this is not compulsory. Gentlemen in the Grandstand Admission area must wear a shirt and tie, preferably with a suit or jacket. Sports attire, jeans and shorts are strictly forbidden.” We parkeren de wagen en proberen even de racebaan binnen te gaan, maar daar is geen mogelijkheid toe tot een bewaker ons de weg toont naar een hekje dat toegang geeft tot de tunnel van de paarden, en waarlangs we op het middenplein kunnen. Er is niet veel te zien maar de uitgestrekte racebaan en de grootsheid van de tribunes maken toch wel indruk. Jammer genoeg zijn er geen paarden aan het trainen.  

 

Amper een tiental kilometer verder ligt Windsor, een andere koninklijke plek. Hier staat één van de residenties van de Britse koninklijke familie en de huidige Queen verblijft er zeer regelmatig. Het is het grootste bewoonde kasteel ter wereld. In 1992 werden meer dan 100 salons in een grote brand verwoest. De restauratie die 40 miljoen pond kostte, is intussen voltooid. Op weg erheen rijden we door het immense Windsor Great Park: een uitgestrekt jachtgebied van de voormalige koningen: uitgestrekte heuvelende groene weiden met hier en daar eeuwenoude grote bomen en lanen getuigen van de glorie van weleer. Een lange kaarsrechte wandeling van 5 mijlen verbindt het park met Windsor Castle. Cotswolds 2Thans zijn de 14.000 acres (60 hectare) bossen, parken en tuinen een paradijs voor wandelaars. Vandaag is het echter koud en druilerig en we zijn er nagenoeg alleen. Toch stappen we even uit voor een kleine wandeling en om enkele foto’s te maken en dan rijden we verder, op zoek naar het kasteel. Echt indrukwekkend als je van heel ver al bovenop een heuvel de mastodont ziet opduiken. We proberen er met de auto zo dicht mogelijk bij te komen en volgen de wegwijzers die ons in een wijde boog rondleiden. We moeten er ergens eentje over het hoofd gezien hebben, want plots zijn we niet meer in Windsor, maar rijden we Eton binnen, nóg zo een klinkende naam uit de Britse hoge kringen. Eton ligt op de andere oever van de Theems tegenover Windsor waarmee het verbonden is door de Windsor Bridge, en is vooral bekend om zijn vermaard Eton College, het meest prestigieuze college van Engeland. Hier liepen ook de kinderen Cotswolds 3van de koninklijke familie school. Uiteraard heersen hier de eeuwenoude Britse tradities maar het doet toch vreemd aan als je de jonge studenten hier over straat ziet lopen in rokkostuum met wit hemd en witte strik. Er lopen 1.300 jongens school die heel streng geselecteerd worden. Ze worden toegelaten op de leeftijd van 13 jaar maar moeten op hun 11e al een assessment ondergaan en een toegangsproef afleggen. De leerlingen worden per 50 ondergebracht in huizen waar ze begeleid worden door House Masters. Ze betalen een toegangsfee van 1.500£ (1.650 €) die ze grotendeels terugkrijgen als ze op 18 jaar afstuderen. Het schoolgeld bedraagt verder 9.360£ (10.850 €) per termijn en zo zijn er 3 per jaar. Niet voor iedereen weggelegd dus… We wandelen door de hoofdstraat van het dorpje dat helemaal gedomineerd wordt door de statige collegegebouwen. Studenten in zwart rokkostuum wandelen met de leerboeken onder de arm van het ene gebouw naar het andere. Een vreemd gezicht: je waant je in het decor van een film. Er zijn heel wat oude winkeltjes en in een paar ervan worden de college-uniformen en andere attributen verkocht: de verplichte broeken, jassen, gilets en hemden maar ook de sportkledij die de kleuren draagt van de diverse sportclubs: blauw-zwart, rood-blauw, geel-groen en talloze andere combinaties. Het is echt de moeite om even door de straten te wandelen en het collegeleven te aanschouwen. De vaak piepjonge studentjes lopen er wat potsierlijk bij in hun ouderwetse kledij maar toch hebben ze nog de speelsheid van hun leeftijd. Cotswolds 4De oudere leerlingen daarentegen zien er zeer voornaam en “very British” uit. De meesten dragen een zwarte jas met lichtgrijze broek en een felgekleurd gilet, maar we zien er ook een paar met een wit-zwart gestreept jasje. Wegens restauratiewerken is het college jammer genoeg gesloten voor bezoekers. Aan de poort van een van de collegegebouwen houden twee jonge meiden zich op, sigaret rokend en in opvallend luchtige kledij die fel afsteekt tegen de formele stijfheid van de jongens. Als we voorbij wandelen horen we dat het Oost-Europese meisjes zijn. Het lijkt me weinig waarschijnlijk dat ze tot het collegepersoneel behoren, daarvoor is hun rokje veel te kort en hun décolleté te diep. Ik denk eerder dat ze hier staan te wachten op jonge klanten, die straks van school zullen komen. Ik bedenk dat dit wellicht ook bij de geplogenheden van de upperclass hoort en dat dit in Eton misschien wel geen leerstof met examen is, maar toch, ook dat moet je leren en... jong geleerd is oud gedaan! Het is inmiddels middag geworden en we gaan op zoek naar een restaurant. We stappen binnen in het stemmige Christopher’s Restaurant en eten er een lekker verse Champenoise salad.


klik hier voor het vervolg

 

08:00 Gepost door C en C | Permalink | Commentaren (0) | Tags: engeland, groot-brittannie, ascot, windsor, eton |  Facebook | |

De commentaren zijn gesloten.